Historia del Software: ARJ y PKZIP

Randal.

La semana pasada os hablábamos de MS-DOS, el sistema operativo por excelencia de Microsoft antes de que lanzaran Windows 95 –Windows 3 no podría considerarse realmente un sistema— y una parte muy importante de la Historia del Software. El mundo del software giraba por tanto, como hoy en día si nos referimos a escritorio, en torno a Microsoft, y aparecían muchas aplicaciones que han servido de base a utilidades que hoy son mundialmente conocidas.

Entre ellas están compresores como WinZip o WinRar, archivers que permiten almacenar en uno o varios documentos todo tipo de contenidos y que además tratan de reducir el tamaño que ocupan estos en disco. Los precursores de estos programas fueron tan populares y a la vez tan necesarios que hoy en día los sistemas incluyen utilidades propias para comprimir y descomprimir archivos, y Winodows no es una excepción, ya que desde hace muchas versiones tiene soporte para los mismos integrado.

Mirando un poco atrás, a cuando surgieron y se popularizaron, el objetivo era el de ahorrar espacio. En dicha época a pesar de no que la mayoría de contenidos no ocupaban el tamaño que pueden ocupar hoy, salvar cada Kb que pudiéramos contaba. Para empezar, los sistemas de archivos tenían un tamaño de clusters o de unidades de asignación era demasiado grande. Un sistema como FAT, FAT32 o NTFS utiliza un sistema que guarda nuestros archivos no en un punto determinado de nuestro disco duro, sino en muchos. Pequeños cajones de un tamaño determinado (el de los clusters) que en caso de no quedar rellenos completamente, iban ocupando un espacio que no podíamos utilizar. Ni que decir tiene que este tipo de sistema genera lo que se conoce como fragmentación de disco, pero esa es otra historia.

ARJ y PKZIP son tal vez los más conocidos de entre los clásicos. Unos formatos de los que han surgido los tipos que conocemos hoy en día y que aún están, de una u otra forma, en uso, y que fueron herramientas rivales e incluso estuvieron a punto de verse la cara en los tribunales.

ARJ

ARJ fue creada, como no, para archivar o comprimir archivos de una forma muy eficiente. El algoritmo fue creado y desarrollado por Robert K. Jung, y de hecho su nombre viene de él. Archived by Robert Jung, archivado por Robert Jung.

Durante la década de los 90 ARJ era un must-have, un programa que todo aquel que usara MS-DOS o Windows debía tener. Muchas de las aplicaciones que se distribuían lo hacían a través de archivos ARJ. Su versión clásica está cocinada para funcionar en 16 bits, aunque con el salto a 32 surgió ARJ32, una versión que hacía uso de nuevas características como por ejemplo el soporte para nombres de archivo largos en Windows NT, la joya de la corona de Microsoft en la década de los 90.

Como curiosidad, decir que los requisitos mínimos de la versión clásica eran disponer de DOS 2.11 o superior y un mínimo de 512K de memoria. La versión de 32 funcionaría correctamente en cualquier sistema con Windows 95, Windows 98 o Windows NT.

Aunque era software propietario, actualmente se puede adquirir una versión totalmente abierta, Open-source ARJ, un proyecto alojado en SourceForge que pretende preservar una compatibilidad total con ARJ y a la vez dejar la puerta abierta a nuevas funcionalidades. Disponible para un alto número de plataformas, podemos adaptarlo al entorno deseado aunque tal vez no necesitemos hacerlo ya que hay versiones ya preparadas para DOS, OS/2, Windows o Linux.

En su página oficial, que aún se actualiza, se pueden encontrar las últimas versiones e instrucciones para hacerlo funcionar en cualquier sistema Windows de la actualidad. Además podréis encontrar una amplia base de datos con información y las instrucciones para obtener la versión de pago, en caso de que la necesitéis o seáis unos nostálgicos de la informática. Las compras se pueden hacer por PayPal y las licencias comienzan desde los 45 dólares.

PKZIP

Pese a que en la década de los 90 los archivos ARJ estaban, en mi opinión, más extendidos que ZIP, se puede decir que PKZIP le ganó la batalla a su mayor competidor. PKZIP fue lanzado originalmente a principios de 1989 a un precio de 25 dólares americanos que daban derecho a utilizarlo libremente, aunque tal vez era más conveniente comprar la versión con manual por un poco más y echar un ojo a su amplia gama de parámetros, que era donde podíamos sacarle todo el partido a este famoso archiver.

El nombre PKZIP viene también directamente de su autor, Phil Katz, fundador de PKWARE y que más tarde utilizó la extensión .ZIP como el formato estándar de su utilidad, una extensión que trataba de asegurar la interoperabilidad del formato y que es utilizada por un amplio número de subversiones que se diferenciaban en diferentes métodos de compresión.

A diferencia de ARJ, PKZIP no daba soporte para utilizar múltiples volúmenes. La utilización de múltiples volúmenes puede parecer una cosa no tan importante, pero en los 90 si que lo era. Actualmente estamos en proceso de hacer desaparecer los formatos físicos como DVD o BluRay, pero esa década está íntimamente ligada a la utilización de diskettes, un soporte cuya última versión tan sólo nos dejaba aprovechar 1.44mb de espacio. Si queríamos guardar, por ejemplo, un juego que comprimido ocupara 25 mb –una burrada para la época, si me lo permiten—debíamos utilizar 18 discos, y ARJ nos daba la posibilidad de generar 18 volúmenes, fraccionados, para este cometido. PKZIP no.

Decir que PKZIP llegó a contar con varias utilidades asociadas, como un extractor automático, una utilidad que podíamos dejar en la misma carpeta que los archivos y que extraería automáticamente los mismos, sin hacer que el usuario –seguramente algún conocido sin conocimientos de informática— se preocupase de tener que lidiar con los parámetros a través de línea de comando.

Imagen: Gigaom

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